sábado, julio 13

La última resistencia de los mamuts lanudos

Durante dos décadas, Love Dalén, genetista de la Universidad de Estocolmo, y sus colegas han extraído fragmentos de ADN de fósiles en la isla Wrangel. En los últimos años han recopilado genomas completos de mamut. El jueves publicaron una reconstrucción de la historia genética de estos enigmáticos animales.

Oliver Ryder, director de genética de conservación de San Diego Zoo Wildlife Alliance, dijo que el estudio contiene lecciones importantes para intentar salvar especies de la extinción actual. Esto muestra que la endogamia podría causar daños a largo plazo.

Hace unos 10.000 años, la isla Wrangel era una región montañosa en el continente de Siberia. Pocos mamuts pasaban tiempo allí, prefiriendo las regiones más bajas donde crecían plantas más abundantes.

Los mamuts en tierra han enfrentado importantes desafíos para su supervivencia. Los humanos los han cazado, mientras que el cambio climático ha destruido gran parte de su hábitat de pastizales, convirtiéndolos en tundra.

Pero los pocos mamuts varados en la isla Wrangel tuvieron un tremendo golpe de suerte. La isla estaba libre de personas y otros depredadores y no enfrentaban competencia de otros mamíferos pastadores. Además, el clima de la isla Wrangel la transformó en una cápsula del tiempo ecológica, donde los mamuts aún podían disfrutar de una variedad de plantas de la Edad del Hielo.

“La isla Wrangel era un lugar maravilloso para vivir”, dijo el Dr. Dalén.

Él y sus colegas descubrieron que la población de la isla Wrangel creció de menos de 10 mamuts a aproximadamente 200. Este era probablemente el número máximo de mamuts que la vida vegetal de la isla podía sustentar.

Pero la vida estaba lejos de ser perfecta para los mamuts de Wrangel. Los pocos animales que fundaron la isla tenían muy poca diversidad genética, y el Dr. Dalén y sus colegas descubrieron que el nivel se mantuvo bajo durante los siguientes 6.000 años.

«Trajeron consigo la endogamia que tuvieron en los primeros días», dijo.

Como resultado, los mamuts probablemente padecían un alto nivel de enfermedades hereditarias. El Dr. Dalén sospecha que estos mamuts enfermos lograron sobrevivir durante cientos de generaciones porque no tenían depredadores ni competidores. La manada de la isla Wrangel probablemente habría desaparecido rápidamente en el continente.

El nuevo estudio no revela cómo exactamente llegaron a su fin los mamuts de Wrangel. No hay evidencia de que los humanos sean los culpables; Los primeros visitantes conocidos de la isla Wrangel parecen haber instalado un campamento de caza de verano 400 años después de la extinción de los mamuts.

Por ahora, el Dr. Dalén sólo puede especular sobre la verdadera causa de la extinción del mamut. La guerra en Ucrania hizo imposible que él y sus colegas viajaran a Rusia para realizar más investigaciones.

Es posible que un incendio en la tundra haya matado a los mamuts de Wrangel, o que una erupción de un volcán ártico los haya matado. El Dr. Dalén puede incluso imaginar que un ave migratoria trajo un virus de la gripe a la isla Wrangel, que luego saltó sobre los mamuts y los aniquiló.

«Todavía nos quedan varias explicaciones posibles y aún no hemos podido reducirlas», dijo.

El Dr. Dalén cree que el nuevo estudio es un mal augurio para los biólogos ambientales que intentan salvar especies que están al borde de la extinción. Incluso si restablecen una especie en una población más grande, ésta puede seguir cargada por un bajo nivel de diversidad genética.

La clonación podría proporcionar otra forma de ayudar a la recuperación de especies. El Dr. Ryder y sus colegas congelaron células de animales en peligro de extinción para preservar parte de su diversidad genética. En 2021, los investigadores lograron producir un clon de un hurón de patas negras a partir de una población que se había extinguido en la década de 1980.

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