sábado, julio 13

¿Cómo se transmite la gripe aviar en las vacas? Un experimento trae «buenas noticias».

Transmisión de la gripe en vacas: Nuevos descubrimientos
Desde que los científicos descubrieron que la gripe infectaba a las vacas estadounidenses a principios de este año, se han preguntado cómo se transmite de un animal a otro. Un experimento realizado en Kansas y Alemania arrojó luz sobre el misterio.

Los científicos no han logrado encontrar evidencia de que el virus pueda propagarse como una infección respiratoria. Juergen Richt, virólogo de la Universidad Estatal de Kansas que ayudó a dirigir la investigación, dijo que los hallazgos sugieren que el virus es principalmente infeccioso a través de máquinas de ordeño contaminadas.

En una entrevista, el Dr. Richt dijo que los hallazgos ofrecen la esperanza de que la epidemia pueda detenerse antes de que el virus evolucione a una forma que pueda propagarse fácilmente entre los humanos.

«Creo que es una buena noticia que probablemente podamos controlarlo más fácilmente de lo que la gente pensaba», dijo el Dr. Richt. «Ojalá ahora podamos patear esto por la espalda y eliminarlo».

Los hallazgos aún no se han publicado en línea ni en una revista científica revisada por pares.

Seema Lakdawala, viróloga de la Universidad Emory que estudia el virus en rebaños lecheros y que no participó en el nuevo estudio, advirtió que romper la cadena de transmisión requeriría cambios serios en la forma en que los granjeros ordeñan a sus vacas.

«Es realmente fantástico que estos resultados estén saliendo a la luz», dijo. «Pero este es un verdadero problema logístico».

En enero, los veterinarios comenzaron a notar que algunas vacas sufrían misteriosas caídas en la producción de leche. Enviaron muestras al Departamento de Agricultura para su análisis. En marzo, el departamento anunció que la leche de vacas en Kansas, Nuevo México y Texas contenía una cepa mortal de influenza que se propaga entre las aves. También encontraron el virus en hisopos tomados de la boca de una vaca de Texas.

Desde entonces, 132 rebaños en 12 estados han dado positivo por el virus. Las vacas experimentan una disminución en la producción de leche y luego generalmente se recuperan, aunque algunas vacas han muerto o han sido sacrificadas porque no se recuperaron.

Los investigadores saben desde hace mucho tiempo que algunas cepas de virus de la influenza pueden infectar las células mamarias en el seno y propagarse a través de la leche. Pero nunca habían visto un brote de gripe aviar circulando entre las vacas como este año.

Hasta ahora, funcionarios estatales o federales han informado que sólo tres personas en Estados Unidos han sido infectadas por vacas. Dos de los trabajadores agrícolas infectados padecían conjuntivitis, también conocida como conjuntivitis. La tercera víctima también tenía tos y otros síntomas respiratorios.

La rápida propagación del virus entre las vacas ha dejado perplejos a los científicos. Una posible explicación para la transmisión del virus es que aprovechó la forma en que se ordeñan las vacas en las grandes granjas. Los trabajadores limpian los pezones de una vaca, los exprimen con la mano para producir algunos chorros y luego colocan cuatro tubos, conocidos como garras. Cuando la garra termina de extraer la leche de la vaca, el trabajador la retira y la coloca en la siguiente vaca. Por lo general, se utiliza una garra en cientos de vacas antes de limpiarla.

En otro estudio publicado el miércoles, la Dra. Lakdawala y sus colegas descubrieron que el virus de la influenza puede permanecer viable en una garra durante varias horas.

Los científicos también temen que las vacas puedan transmitir el virus como una enfermedad respiratoria. Una vaca con el virus en sus vías respiratorias expulsaría gotitas al respirar o toser. Otras vacas pueden inhalar las gotas o recogerlas mediante contacto físico.

Si ese fuera el caso, el virus podría potencialmente atacar a las vacas criadas para obtener carne en lugar de leche. También podría permitir que el virus se propague más fácilmente entre humanos.

En mayo, la Dra. Richt y sus colegas de Kansas unieron fuerzas con investigadores alemanes para realizar experimentos en los que infectaron deliberadamente a vacas. Los dos equipos operan instalaciones de bioseguridad de alto nivel que pueden albergar animales del tamaño de vacas.

Martin Beer y sus colegas del Instituto Friedrich-Loeffler en Greifswald, Alemania, inyectaron el virus en los pezones de tres vacas lactantes. En dos días, los animales desarrollaron signos clínicos de infección muy similares a los observados en las granjas: tuvieron fiebre, perdieron el apetito y produjeron mucha menos leche.

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